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三保太監下西洋

明成祖用武力從他侄兒手里奪得了皇位,有一件事總使他心里不大踏實。皇宮大火撲滅之后,并沒有找到建文帝的尸體。那末建文帝到底是不是真的死了?京城里傳說紛紛,有的說建文帝并沒有自殺,趁宮里起火混亂的時候,帶著幾個侍從太監從地道里逃出城外去了;別的地方傳來的消息更離奇,說建文帝到了什么什么地方,后來還做了和尚,說得有鼻子有眼睛,使明成祖不得不懷疑。他想,如果建文帝真的沒死,萬一他在別的地方重新召集人馬,用朝廷的名義討伐他,豈不可怕。為了把這件事查個水落石出,

他派了心腹大臣,到各地去秘密查問建文帝的下落,但是又不好公開宣布,就借口說是求神仙。這一找,就找了二三十年。

明成祖又想,建文帝會不會跑到海外去呢?那時候,我國的航海事業已經開始發展起來。明成祖心想,派人到海外去宣揚國威,跟外國人做點生意,采購一些珠寶,順便探聽一下建文帝的下落,豈不是一舉兩得。

這樣,他就決定派一支隊伍,出使國外。讓誰來帶這支隊伍呢?當然非得是自己的心腹不可。他想到跟隨他多年的宦官鄭和,倒是個挺合適的人選。

鄭和,原來姓馬,小名叫三保,出生在云南一個回族家庭里。他的祖父、父親都信奉伊斯蘭教,還到麥加(伊斯蘭教的主要圣地,在今沙特阿拉伯)去朝過圣。

鄭和小時候就從父親那里聽說過外國的一些情況。后來,他進燕王宮里當了太監,因為他聰明能干,得到明成祖的信任。這鄭和的名字還是明成祖給他起的。但是民間把他的小名叫慣了,所以一直把他叫做“三保太監”,后來,有的書上也寫成“三寶太監”。公元1405年六月,明成祖正式派鄭和為使者,帶一支船隊出使“西洋”。那時候,人們叫的“西洋”,并不是指歐洲大陸,而是指我國南海以西的海和沿海各地。鄭和帶的船隊,一共有二萬七千八百多人,除了兵士和水手外,還有技術人員、翻譯、醫生等。他們乘坐六十二艘大船,這種船長四十四丈,闊十八丈,在當時是少見的。船隊從蘇州劉家河(今江蘇太倉瀏河)出發,經過福建沿海,
浩浩蕩蕩,揚帆南下。

鄭和第一次出海,先到了占城(在今越南南方)接著又到爪哇、舊港(在今印度尼西亞蘇門答臘島東南岸)、蘇門答臘、滿剌加、古里、錫蘭等國家。他帶著大批金銀財物,每到一個國家,先把明成祖的信遞交國王,并且把帶去的禮物送給他們,希望同他們友好交往。許多國家見鄭和帶了那么大的船隊,態度友好,并不是來威嚇他們,都熱情地接待他。

鄭和這一次出使,一直到第三年九月才回國。西洋各國國王趁鄭和回國,也都派了使者帶著禮物跟著他一起回訪。在出使的路上,雖然遇到幾次驚濤駭浪,但是船上有的是經驗豐富的老水手,船隊從沒出過事。只是在船隊回國、經過舊港的時候,卻遇到了一件麻煩事。

舊港地方有個海盜頭日,名叫陳祖義。他占據了一個海島,糾集了一支海盜隊伍,專門搶劫過往客商的財物。這回聽到鄭和船隊帶著大批寶物經過,分外眼紅,就和同伙計議,表面上準備迎接,趁鄭和不防備,就動手搶劫。

這個計謀被當地人施進卿得知,他偷偷地派人到船隊告訴了鄭和。

鄭和心想,我手下有二萬兵士,還怕你小小海盜?既然你要來偷襲,就非得給你點教訓不可。他命令把大船散開,在舊海港口停泊下來。命令船上的兵士準備好火藥、刀槍,嚴陣以待。

夜深的時候,海面上風平浪靜,陳祖義帶領一群海盜乘著幾十艘小船直駛港口,準備偷襲。只聽到鄭和坐船上一聲火炮響,周圍的大船都駛攏來,把陳祖義的海盜船圍住。

明軍人多勢大,早有準備,把陳祖義殺得大敗。大船上的兵士丟下火把,把海盜船燒著了。陳祖義想逃也逃不了,只好乖乖地當了俘虜。

鄭和把陳祖義捆綁了起來,押回中國。到了京城,向明成祖獻上了俘虜。各國的使者也會見了明成祖,送上大批珍貴的禮物。明成祖見鄭和把出使的任務完成得很出色,高興得眉開眼笑。

后來,明成祖相信建文帝確實是死了,沒有必要再去尋找。但是出使海外的事,既能提高國家的威望,又能促進跟西洋各國的貿易往來,好處很多。所以打那以后,一次又一次派鄭和帶領船隊下西洋。從公元1405年到1433年的將近三十年里,鄭和出海七次,前前后后一共到過印度洋沿海三十多個國家,

最遠到達非洲的木骨都束國(在今索馬里的摩加迪沙一帶)。

到鄭和第六次出使回國的那年,明成祖得病死了。他的兒子明仁宗朱高熾即位后,不到一年也死了。繼承皇位的明宣宗朱瞻基,是一個八九歲的孩子,由祖母徐太后和三個老臣掌權。大臣們認為鄭和出使七次,國家花費太大,到國外航行的事業就停了下來。

鄭和的七次航行,表現了我國古代人民頑強的探索精神,也說明當時我國航海技術已經有很高的水平。通過鄭和出使,促進了我國和亞非許多國家的經濟文化交流和友好往來。直到現在,那些國家里還流傳著三保太監的事跡。

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